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区块链技术让基因测序成本可承担、安全有保障

导读: 随着DNA测序成本不断下降,学术界和生物技术公司一直在等待更多的人测试和共享其全基因组。但到目前为止,这一幕并没有出现。

随着DNA测序成本不断下降,学术界和生物技术公司一直在等待更多的人测试和共享其全基因组。但到目前为止,这一幕并没有出现。

个人基因组公司(比如23andMe和Ancestry)进行消费者基因分型(genotyping),这个费用相对便宜的过程可以识别整个基因组中的单个DNA碱基。虽然这种基因分型变得很流行,但学术界、医学研究人员和制药公司想要不一样的技术。他们力求全基因组序列(人类基因组中大约64亿个碱基中的每一个碱基),以便进行研究和开发药物等。但他们并没有如愿以偿:消费者不愿意支付高达1000美元的费用来进行全基因组测序,甚至更唯恐共享那些详细的私人数据。

用加密货币支付基因数据的费用、保障个人隐私

由哈佛大学生物学家、基因测序先驱George Church共同创办的一家初创公司Nebula Genomics表示,它可以利用区块链解决这些问题,这种去中心化技术支持像比特币这样的加密货币。该公司几位创始人在2月份悄然发表的一篇28页长的白皮书中描述了他们的目标:使用区块链降低个人基因组测序的成本,撇开中介机构,让个人很容易与公司和学术界共享全基因组序列,并减少隐私问题。

前谷歌工作人员、毕业于哈佛大学的Kamal Obbad将出任Nebula的首席执行官,他说:“谁知道今后一二十年可以对你的基因组做些什么?人们担心将这方面的所有权交给别人。我们在努力解决那些痛点。”

消费者决定基因数据存储在哪、谁可访问

如果用户选择由Nebula测序并存储基因组(实际的DNA测序工作将由Church创办的另一家公司Veritas Genetics来完成),将继续拥有并访问其个人DNA序列。这听起来很合理,但在消费者基因组学领域并不常见:许多领先的基因分型公司要求用户放弃基因数据的所有权,然后将数据卖给其他公司。Obbad表示,Nebula根本不会这么做:消费者将决定数据存储在哪里、谁可以访问数据。

Nebula网络建立在区块链平台和一个源自以太坊的区块链上,将允许消费者保持匿名性,要求制药公司等数据购买方完全透明。消费者与购买方之间的所有交易都将保密,存储在区块链中,并由一种名为Nebula代币的加密货币提供支持。

其大致的工作原理如下:Nebula会要求消费者参与详细的健康调查,然后对特定特征或疾病感兴趣的公司向有该特征或疾病的消费者支付Nebula代币,以便访问其基因数据。消费者可以使用那些代币来支付基因测序的费用。实际上,公司将补贴消费者测序费用,以访问它们想要访问的数据。

区块链技术在测序中价值几何?Nebula天使轮融资60万美元

目前还不清楚测序完成后Nebula代币对用户来说会有多大的价值,不过Obbad表示,人们最终可能会使用代币来购买解读基因数据的第三方应用,比如与某人的基因图谱相匹配的化妆品系列。

为了实现这一切,Nebula寄希望于继续降低测序成本。2001年测序的第一个人类基因组估计共花费了30亿美元。而现在,测序巨头Illumina正在开发一个将来人类基因组测序仅需100美元的平台。

Obbad表示,Nebula已从天使投资者那里获得60万美元的资金,预计很快会再次发布融资公告。该公司希望在六个月内为用户准备推出Nebula网络的第一个版本。(Megan Scudellari)

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